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Myths are not merely amusing tales told to children for entertainment.
They teach us something about ourselves ; and because they are distillations of
our cultural experience, myths can also provide us with moral guidance. Because
we live in an age of science and technology, we no longer believe in magic. Perhaps the Faust legend has outlived its usefulness. Yet I believe that we have an
updated version of that myth, one more appropriate for our time. It is the story of
Dr. Frankenstein, written by Mary Shelley during a rainy vacation spent in the
Swiss Alps with her husband, the poet Shelley, and Lord Byron [75]. The story
is well known : From his youth, Victor Frankenstein was fascinated by science.
As he reaches maturity, his obsession leads him to alchemy and the occult, but
realizing the futility of his search, he abandons magic for the new science of Bacon and Newton. Eventually he comes to discover « the cause of the generation
of life itself ; nay more », he confesses, « I became myself capable of bestowing
animation upon lifeless matter ». One stormy evening, Frankenstein succeeds in
bringing his artificial being to life. He sees it open its eyes and begin to stir. But,
instead of celebrating his victory over nature, Frankenstein is seized by misgiving. Stricken with horror at the sight of the monster he has created, he rushes
from the laboratory, unable to face the consequences of his action.

And what about the newborn creature he had brought into the world ?
It is left to its own devices. While the creature is benign and innocent, it has nowhere to go, is stranded with no introduction to the world in which it must live.
In a dramatic confrontation with his creator, Frankenstein’s monster pleads passionately,

« How dare you sport thus with life ? Do your duty towards me, and I will do
mine towards you and the rest of mankind. I am thy creature, and I will be even
mild and docile to my natural lord and king if thou wilt also perform thy part,
the which thou owest me ... Remember that I am thy creature ; I ought to be thy
Adam, but I am rather the fallen angel »
 [76].

The creature’s attempts to find a home lead to disastrous results : people are terrified at the sight of it, and the monster unintentionally causes the
death of a young boy.

Victor Frankenstein is a man who discovers, but fails to ponder the
meaning of his discovery ; a man who brings something new into the world, and
then pours all of his energy into an effort to forget it. His invention represents a
quantum jump in the performance capabilities of technology. Yet he sends it out
into the world with no concern for how best to include it in the human community.
Frankenstein never goes beyond the dream of progress, the thirst for power, and
the unquestioned belief that the products of science and technology are unqualified blessings for mankind. By the time he recognizes his mistake, the consequences of his actions are irreversible, and he finds himself totally helpless before an unchosen fate.

Like all myths, Frankenstein’s story is overstated. Nevertheless, it expresses a profound and important truth : that we, as a society, are morally responsible for our creations. The myth asks us to ponder the context of our inventions.

Frankenstein’s sin was that he acted with cavalier disregard for his
creation, and failed likewise to prepare the world for it. Like some of the technological systems that we moderns have created, Frankenstein’s monstrous invention took on a life of its own, and threatened its creator with oblivion.

Above all, the myth of Victor Frankenstein, and of Faust as well, ought
to teach us humility. For whereas the Renaissance magus could only dream of
making wonders, modern technology produces a surfeit of them. Perhaps we
need to see in the terrifying tale of Frankenstein what we can easily see in the
fantastic dream of Faust : both are the embodiment of the sublime folly of hope,
which is still the best school of man’s character.

Bibliography

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L. White, Jr., 1962. Medieval Technology and Social Change. Oxford.

F. A Yates, 1964. Giordano Bruno and the Hermetic Tradition. Chicago.

[1 Conférence prononcée le 1er mars 1985 à la réunion conjointe de la Bestendige Commissie (Koninklijke Academie van België) et du Comité Belge d’Histoire des Sciences. La rédaction de Technologia a estimé utile d’accompagner
le « programme national d’enseignement » de ses rétroactes historiques.

[2 G. Gusdorf, Les sciences humaines et la pensée occidentale. I. De l’histoire des sciences
à l’histoire de la pensée
, Paris, 1966, p. 61.

[3 Paris, 1541.

[4Liège, Bassompierre, 1755, 2 vol. ; Mons. Hoyois, 1778, 4 vol.

[5 Bruxelles, chez l’auteur et à la Bibliothèque Publique, 1837-1838,4 vol. L’ouvrage fut
commencé en 1818.

[6 On trouve ce prospectus en tête du volume IV.

[7 J. Lavalleye, Historique de la commission de la Biographie Nationale, Bruxelles, 1966.

[8 A. Quetelet, Histoire, p. 8.

[9 A. Quetelet, Histoire, p. 16.

[10 Repris dans Histoire, appendice.

[11 C. Broeckx, Essai sur l’histoire de la médecine belge avant le XIXe siècle, Gand, 1837.

[12 P. J. D’Avoine, Eloge de Rembert Dodoëns, médecin et botaniste malinois du XVIe siècle (. . .)
suivi de la concordance des espèces végétales décrites et figurées par Rembert Dodoëns
avec les noms que Linné et les auteurs modernes leur ont donnés par le même auteur et
par Charles Morren, Malines-Bruxelles, 1850.

[13 P.J. Van Meerbeek, Recherches historiques et critiques sur la vie et les ouvrages de Rembert Dodoens (Dodonaeus), Malines, 1841, réimpr. Utrecht, 1980.

[14 V. Heursel-De Meester et R. Delmotte, Archéologie végétale des simples d’après Dodonée, Mathioli, Clusius etc., Ypres, 1912.

[15 D’Elmotte, Essai, p. 3-4.

[16Guislain, La nature considérée comme force instinctive des organes, Annales de la Société
de Médecine de Gand
, 1846, p. 5.

[17 A. Le Roy, La philosophie au pays de Liège, Liège, 1863.

[18 G. Monchamp, Histoire du cartésianisme en Belgique, Bruxelles-Saint-Trond, 1886, (couronné par l’Académie) ; Galilée et la Belgique. Essai historique sur les vicissitudes du système de Copernic en Belgique (XVIIe et XVIIIe siècles), Saint-Trond, 1892.

[19 J. Laminne, Les quatre éléments : le feu, l’air, l’eau et la terre. Histoire d’une hypothèse,
Mémoires couronnés par l’Académie Royale de Belgique
, 65, 1903.

[20 C. Le Paige, Correspondance de René-François de Sluse, publiée pour la première fois et
précédée d’une introduction, dans Bullettino di Bibliografia e di Storia delle Scienze matematiche et fisiche
, t. XVII, Rome, 1884, p. 494-726.

[21 Sur l’œuvre de Le Paige, voir à présent F. Jongmans, R. Halleux, P. Lefebvre, A. C. Bernes, Les Sluse et leur temps, Bruxelles, 1985.

[22A. Rome, Bosmans (Henri) dans Biographie Nationale, t. XXX, sup. II, Bruxelles, 1959, col.
182-183.

[23 J. Mogenet, Paul Ver Eecke, AIHS, 12 (1959), p. 296-297.

[24 A. Severyns, Notice sur Joseph Bidez, Annuaire de l’Académie Royale de Belgique, 122
(1956), p. 81-214.

[25 On en trouvera l’évolution dans les Comptes rendus des sessions annuelles du Comité.

[26 A. Delatte, Etude sur la littérature pythagoricienne, Paris, 1915 ; Les portulans grecs, Liège,
Paris, 1947 ; Herbarius, 3e éd., Bruxelles, 1961 ; Anecdota Atheniensia et alia, Paris, 1939.

[27 F. De Ruyt, Notice sur le chanoine Adolphe Rome. Annuaire de l’Académie Royale de Belgique, 138 (1972), p. 87-99.

[28 A. Lejeune, Euclide et Ptolémée. Deux stades de l’optique géométrique grecque, Louvain,
1948 ; Recherches sur la catoptrique grecque d’après les sources antiques et médiévales,
Bruxelles, 1957 ; Claude Ptolémée, Optique dans la version latine d’après l’arabe de l’émir
Eugène de Sicile
, Louvain, 1956.

[29 J. Mogenet, Autolycus de Pitane. Histoire du texte suivie de l’édition critique des traités de
la sphère en mouvement et des levers et des couchers, Recueil de travaux d’histoire et de
philologie de l’université de Louvain
, 3e série, 37 (1950). Parmi les autres élèves de Rome,
signalons le regretté Maurice Michaux avec son édition du commentaire de Marinus aux
Data d’Euclide.

[30 On trouvera une bibliographie de Marcel Florkin par Yves Pasleau dans P. Laszlo, R. Halleux, Représentations anciennes du savoir chimique et alchimique. Catalogue d’exposition,
Liège, 1981.

[31Récemment couronné par l’Editio maior d’Hippocrate, Du régime par R. Joly avec la collaboration de Simon Byl, Berlin, Akademie Verlag, 1984 (Corpus Medicorum Graecorum
1, 2, 4).

[32
R. Joly, Le niveau de la science hippocratique. Contribution à la psychologie de l’histoire
des sciences
, Paris, 1966.

[33 S. Byl, Recherches sur les grands traités biologiques d’Aristote : sources écrites et préjugés, Bruxelles, 1980.

[34 Particulièrement éclairante sur ce mouvement est la préface de Gerhard Baader et Gundolf Keil au recueil Medizin im mittelalterlichen Abendland, Darmstadt, 1982, p. 1-44.

[35 L’expression est de L. J. Vandewiele, Een middelnederlandse versie van de Circa Instans
van Platearius
, Oudenaarde, 1970, p. 5.

[36
F. A Comer & L. J. Van De Wiele. Elaut, Leon Jozef dans Nationaal Biografisch Woordenboek, X (1983), p. 159-166.

[37
C. Opsomer, Le livre des simples médecines, Antwerpen, 1980.

[38 Le projet THEOREMA, Thesaurus par ordinateur des recettes médicales anciennes. Le
premier volume, analysant 40.000 recettes, est sous presse.

[39J. Grand’Henry, Le livre de la méthode du médecin d’Ali b. Ridwan, Louvain, 1979.

[40 H. Elkhadem, Le Taqwïm al-sihha d’Ibn Butlān, un traité médical du XIème siècle. Edition
critique, traduction, commentaire, 3 vol., Bruxelles, Université Libre de Bruxelles.
Faculté de Philosophie et Lettres. Thèse.

[41 M. H. Marganne, Inventaire analytique des papyrus grecs de médecine, Genève, Droz,
1981. Papyri medicae graecae, 3 volumes, sous presse.

[42 A rappeler son excellente Esquisse d’une histoire des sciences mathématiques en Belgique, Bruxelles, 1943.

[43 E. Poulle & A. De Smet, Les tables astronomiques de Louvain de 1528 par Henri Baers ou
Vekenstyl
, Bruxelles, Culture et Civilisation, 1976 ; A. Bruylants, J. B. Dumas. Essai de philosophie chimique, Bruxelles, 1974 ; O. Godard, Georges Lemaître. L’hypothèse de l’atome
primitif
, Bruxelles, 1973 ; F. A Sondervorst, Nicolas Joseph Eloy. Dictionnaire historique de
la médecine
, Bruxelles, 1973.

[44Résistance et ouverture aux découvertes scientifiques (1972) ; Nicolas Copernic (1974) ;
Jean-Baptiste Van Helmont (1978) ; Les sciences exactes et naturelles à l’université de
Louvain de 1835 à 1940 (1979). Jean-Baptiste Vifquain (1981).

[45 L’auteur tient à exprimer ses vifs remerciements à Madame Andrée Despy-
Meyer, archiviste-adjoint à l’Université Libre de Bruxelles, pour l’aide et les
facilités qu’elle a bien voulu lui accorder lors de ses recherches pour cet article.

[46 J. Pelseneer, 1928. - Les tensions de radiation en relativité généralisée. Bulletin de la
Classe des Sciences de l’Académie royale de Belgique
5ème série, 14 : 408-418.

[47 J. Pelseneer, 1929.-Une lettre inédite de Newton. Isis 12 : 237-254 ; 1930. -Une opinion
inédite de Newton sur l’« Analyse des Anciens » à propos de l’Analysis geometrica de
Hugo de Omerique. Isis 14 : 155-165 ; 1931. - Project for the Publication of Newton’s
Correspondance. Science ; 332-333 ; 1932. - Le dernier autographe de Newton. Isis 17 :
331 ; 1936. - Une lettre inédite de Newton à Pepys (2 décembre 1693). Osiris 1 : 497-
499 ; 1939. - Lettres inédites de Newton. Osiris 7 : 523-555.

[48 J. Pelseneer, 1931. - Un journal inédit de Hooke. Isis 15 : 97-103.

[49 Les deux coopèrent dans Th. De Donder & J. Pelseneer, 1937. - La vitesse de la propagation de la lumière selon Descartes. Bulletin de la Classe des Sciences de l’Académie
royale de Belgique
4ème série, 23 : 689-692.

[50 J. Pelseneer, 1941 & 1942. - Tables chronologiques des principaux faits concernant les
sciences qui ont eu lieu en Belgique au XVIe siècle. Archeion 23 : 395-409 & 24 : 216-
217.

[51 J. Pelseneer, 1935. - Esquisse du progrès de la pensée mathématique. Des primitifs au
XIXe Congrès international des Mathématiciens
. Liège.

[52 J. Pelseneer, s. d. - L’évolution de la notion de phénomène physique des primitifs à Bohr et
Louis de Broglie. Leçons sur l’histoire de la pensée scientifique professées à l’Université
libre de Bruxelles
. Bruxelles.

[53 Voir 1983. – Technologia 6 (4) : 115-120.

[54 Université Libre de Bruxelles, Archives, 1 P, 746a, Jean Pelseneer.

[55 Id.

[56 Id.

[57 Pour ses publications relatives aux fonds des Archives de l’Université Libre de Bruxelles
voir J. Pelseneer, 1937. - Catalogue sommaire des manuscrits du Fonds Stas de l’Université Libre de Bruxelles. Bulletin de la Société Chimique de Belgique 46 : 367 -376 ; 1960.
- Catalogue sommaire des manuscrits du Fonds Léo Errera de l’Université Libre de
Bruxelles. Bulletin de la Société royale de Botanique de Belgique 92 : 269-270.

[58 N = cours donné en néerlandais ; F = cours donné en français ; BR, Bibliothèque Royale ;
KB, Koninklijke Bibliotheek ; KUL, Katholieke Universiteit te Leuven ; SRBII, Société Royale
Belge des Ingénieurs et des Industriels ; UCL, Université Catholique de Louvain ; UEL, Université de l’Etat à Liège ; UEM, Université de l’Etat à Mons ; ULB, Université Libre de Bruxelles ; RUG, Rijksuniversiteit te Gent ; UIA, Universitaire Instelling Antwerpen.

[59 N = Nederlands ; F = Frans ; BR, Bibliothèque Royale ; KB, Koninklijke Bibliotheek ; KUL,
Katholieke Universiteit te Leuven ; SRBII, Société Royale Belge des Ingénieurs et des
Industriels ; UCL, Université Catholique de Louvain ; UEL, Université de l’Etat à Liège ; UEM,
Université de l’Etat à Mons ; ULB, Université Libre de Bruxelles ; RUG, Rijksuniversiteit te
Gent ; UIA, Universitaire Instelling Antwerpen.

[60Bronislaw Malinowski, « Magic, Science and Religion », in Magic, Science and Religion
and Other Essays
(Garden City, N. Y., 1954), 85-90.

[61 Keith Thomas, Religion and the Decline of Magic (New York, 1971), passim.

[62 Frances A. Yates, Giordano Bruno and the Hermetic Tradition (Chicago,1964).

[63 Thomas, op. cit, 202-204. In addition, see Nicholas Steneck, « Greatrakes the Stroker :
The Interpretation of Historians », Isis, 73 (1982), 161-77 ; and Barbara Kaplan, « Greatrakes the Stroker : The Interpretation of His Contemporaries », Isis, 73 (1982), 178-85.

[64
For the examples that follow, see Lynn White, Jr., Medieval Technology and Social
Change
(Oxford, 1962) and the bibliography cited therein.

[65A. R. Hall, « Guido’s Texaurus, 1335, » in Bert S. Hall and Delno C. West, eds., On Premodern Technology and Science : Studies in Honor of Lynn White, jr. (Los Angeles, 1976),
13-52. In addition, see Bert S. Hall, « Guido da Vigevano’s Texaurus Regis Franciae,
1335 » in Studies on Medieval Fachliteratur, ed. William Eamon, Scripta, 6 (Brussels,
1982),33-84.

[66A. G. Drachmann, The Mechanical Technology of Greek and Roman Antiquity, Acta Historia
Scientiarum naturalium et Medicinalium, vol. 17 (Copenhagen, 1963).

[67Malinowski, op. cit, 90.

[68Roger Bacon, Epistola Fratris Rogerii Baconis de secretis operibus artis et naturae, et de
nullitate magiae
, ed. J. S. Brewer, Opera hactenus inedita Rogeri Baconi, vol. I (London,
1859),523.

[69See, for example, « The honorable history of frier Bacon, and frier Bongay », in The Plays
and Poems of Robert Greene
, ed. J. Churton Collins, vol. II (Oxford, 1935), 17-18. In addition, see A. G. Molland, « Roger Bacon as a Magician », Traditio, 30 (1974), 445-60.

[70For examples, see William Eamon, « Technology as Magic in the Late Middle Ages and
the Renaissance », Janus, 70 (1983), 171-212.

[71Conrad Kyeser, Bellifortis, ed, G. Quarg, 2 vols. (Dusseldorf, 1967).

[72See, for example, Christian Heulsen, « Der ’Liber instrumentorum’ des Giovanni Fontana », Festgabe Hugo Blumner (Zurich, 1914), 507-15.

[73John Baptista Porta, Natural Magick, facs. ed. D. J. Price (New York, 1957), 2.

[74Christopher Marlowe, The Tragedy of Doctor Faustus, Scene I, 105-114 (New York,
1959), p. 7.

[75Mary Shelley, Frankenstein, Or, The Modern Prometheus (1831 ; New York, 1965)

[76 Ibid., 95.



















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